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Sustainability

Posted on: March 14, 2022

Living as if climate change matters

Bruce Anderson

This is the first in a monthly series from members of Northfield’s Environmental Quality Commission. Bruce Anderson is a member of the City of Northfield’s Environmental Quality Commission.

The Northfield City Council is to be commended for being one of 16 Minnesota cities to pass a resolution declaring a climate emergency last month. They join over 2,000 jurisdictions internationally to have done so since 2016.

Climate change caused by human activities is real. It’s causing significant damage worldwide right now, from catastrophic wildfires to increasingly frequent extreme weather events, which will only get worse in the future. Decisions we make in the near future on actions to slow climate change will determine how livable or unlivable Earth will be for future generations.

That damaging climate change is caused by human activity is clear:

  • Global atmospheric concentration of the primary greenhouse gas (GHG), carbon dioxide (CO2), has increased from 280 parts per million (ppm) at the beginning of the Industrial Revolution to 412.5 ppm in 2020 largely because of fossil fuel combustion.
  • The last time atmospheric CO₂ amounts were this high was over 3 million years ago, when temperature was 3.6°–5.4°F higher than during the pre-industrial era, and sea level was 50–80 feet higher than today.
  • There is strong scientific consensus that unless we reduce global GHG emissions by about 50% by 2030, and to net zero by 2050, global temperature will rise by more than 2.7°F (1.5°C). Temperature rise greater than this will almost certainly mean increasingly damaging extreme weather events and wildfires, unmanageable rising sea levels, destabilizing climate-induced migration, accelerated extinctions, and serious threats to civilization as we know it.

We’re already well on our way to a 2.7°F rise:

  • Earth’s temperature has risen by 0.14°F per decade since 1880, and the rate of warming over the past 40 years is more than twice that: 0.32°F per decade since 1981.
  • The 2020 surface temperature was 1.76°F warmer than the 20th-century average and 2.14˚F warmer than the pre-industrial period (1880-1900).

In the Climate Emergency Declaration, the City Council recommitted to the goals of the city’s Climate Action Plan (CAP), adopted in November 2019. The CAP calls for Northfield to get 100% of its electricity from carbon-free sources by 2030, and to achieve zero net GHG emissions from all sources by 2040. While Northfield action alone will not impact global climate change, there is a moral imperative to act, and to encourage other municipalities to act. The declaration also calls for state and federal policy support of efforts to mitigate and adapt to climate change.

The CAP included a Northfield GHG emissions inventory:

  • 68% of emissions result from commercial and industrial (including the colleges) natural gas and electricity consumption
  • 17% result from residential energy use
  • The remaining 15% result from transportation, waste, and other sources. (Transportation emissions are only from travel within city limits, excluding all other travel emissions.)

The CAP recommends strategies and actions which the City has begun implementing, and the Northfield Environmental Quality Commission is charged with spearheading this implementation. In future months, this column will discuss what you can do to start living as if climate change matters. Now is the time!

Esta es la primera de una serie mensual de columnas de invitados de los miembros de la Comisión de Calidad Ambiental de Northfield. Bruce Anderson es miembro de la Comisión de Calidad Medioambiental de la ciudad de Northfield.

Hay que felicitar al Consejo Municipal de Northfield por ser una de las 16 ciudades de Minnesota que aprobaron el mes pasado una resolución que declaro la emergencia climática. Se suman a las más de 2,000 jurisdicciones a nivel internacional que lo han hecho desde 2016.

El cambio climático causado por las actividades humanas es real. Ahora mismo está causando daños significativos en todo el mundo, desde incendios forestales catastróficos hasta fenómenos meteorológicos extremos cada vez más frecuentes, que no harán sino empeorar en el futuro.

Está claro que el cambio climático perjudicial está causado por la actividad humana:

  • La concentración atmosférica mundial del principal gas de efecto invernadero (greenhouse gas o GHG, por sus siglas en inglés), el dióxido de carbono (CO2por sus siglas en inglés), ha aumentado de 280 partes por millón (ppm, por sus siglas en inglés) al comienzo de la Revolución Industrial a 412.5 ppm en 2020, en gran parte debido a la combustión de combustibles fósiles. 
  • La última vez que las cantidades de CO₂ atmosférico fueron tan elevadas fue hace más de 3 millones de años, cuando la temperatura era entre 3.6°–5.4°F más alta que durante la era preindustrial, y el nivel del mar era entre 50–80 pies más alto que el actual.
  • Existe un fuerte consenso científico de que, a menos que reduzcamos las emisiones globales de GHG en aproximadamente un 50% para 2030, y a cero netos para 2050, la temperatura global aumentará en más de 2.7°F (1.5°C). Un aumento de la temperatura superior a esta cifra supondrá, casi con toda seguridad, fenómenos meteorológicos extremos e incendios forestales cada vez más dañinos, una subida del nivel del mar imposible de controlar, migraciones desestabilizadoras inducidas por el clima, extinciones aceleradas y graves amenazas para la civilización tal y como la conocemos.

Ya estamos en camino de un aumento de 2.7°F:

  • La temperatura de la Tierra ha aumentado 0.14°F por década desde 1880, y el ritmo de calentamiento de los últimos 40 años es más del doble: 0.32°F por década desde 1981.
  • La temperatura de la superficie en 2020 fue 1.76°F más cálida que la media del siglo XX y 2.14˚F más cálida que la del periodo preindustrial (1880-1900).

En la Declaración de Emergencia Climática, el Consejo Municipal volvió a comprometerse con los objetivos del Plan de Acción Climática (Climate Action Plan o CAP, por sus siglas en inglés), adoptado en noviembre de 2019. El CAP pide que Northfield obtenga el 100% de su electricidad de fuentes libres de carbono para 2030, y que logre cero emisiones netas de GHG de todas las fuentes para 2040. Aunque la acción de Northfield por sí sola no tendrá un impacto en el cambio climático global, existe un imperativo moral para actuar, y para animar a otros municipios a hacerlo. La declaración también pide que las políticas estatales y federales apoyen los esfuerzos para mitigar el cambio climático y adaptarse a él.

El CAP incluía un inventario de emisiones de GHG de Northfield:

  • El 68% de las emisiones proceden del consumo de gas natural y electricidad de empresas e industrias (incluidas las universidades) 
  • El 17% proviene del uso de energía residencial
  • El 15% restante procede del transporte, los residuos y otras fuentes. (Las emisiones del transporte se refieren únicamente a los viajes dentro de los límites de la ciudad, excluyendo todas las demás emisiones de los viajes.)

El CAP recomienda estrategias y acciones que la ciudad ha empezado a aplicar, y la Comisión de Calidad Medioambiental de Northfield es la encargada de liderar esta aplicación. En los próximos meses, esta columna hablará de lo que puedes hacer para empezar a vivir con la importancia del cambio climático. Ahora es el momento.

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